Ракетоноситель Atlas-5 с космическим грузовиком стартовал на МКС 6 декабря. Компания United Launch Alliance переместила комплекс Atlas-5/Cygnus на стартовую площадку м. Канаверал утром 2 декабря.

Ракету планировали запустить 3 декабря, однако, вследствие сильного ветра старт откладывали три раза. Представители НАСА на брифингах неоднократно сообщали, что главная проблема с предстоящим запуском – погода.

Прогнозы давали 60% вероятность запуска 3 декабря и еще меньшую 4 и 5 декабря.

После двух предыдущих провалов НАСА надеется возобновить регулярные транспортные полеты, обеспечивая станцию необходимыми грузами и материалами для экспериментов.

Этот запуск стал первым, когда грузовой корабль полетел на Atlas-5; его предыдущие полеты происходили на собственном РН Antares.

И представители Orbital ATK и ULA сообщили, что процесс интегрирования Cygnus с новым ракетоносителем, который начался год назад, прошел успешно.

Транспортник совершил полет, обозначенный Orbital ATK, как OA-4 и доставил более 3500 кг. различных грузов на станцию 11 декабря. Среди них почти 1200 кг. расходных материалов, которые пополнят складские запасы, опустившиеся в данный момент до критического уровня.

Транспортник также доставил 1 тонну аппаратных средств и оборудования, включая некоторые запасные части, которые также опустились до низких уровней.

Особое беспокойство, по сообщениям диспетчеров программ МКС, испытывается относительно поставок материалов для туалета, ресурс которого закончится в феврале, если не произойдет дальнейшего пополнения.

Также продуктовая база на станции опустится в феврале до «линии предупреждения» и закончится 12 апреля, если никаких дополнительных продуктов питания не будет доставлено на МКС.

Для орбитальной лаборатории 2015 год был крайне трудным; это связано с потерей грузового корабля «Прогресс» в апреле, Dragon в июне, а также утратой предыдущего Cygnus в октябре 2014 года. НАСА надеется восстановить необходимые уровни поставок в течение следующего года с помощью, как Cygnus, так и Dragon.

Через год, если все пойдет по плану, агентство вернется к очень надежной конфигурации запасов. Помимо поставок для членов экипажа и запасных частей, Cygnus также доставил почти 850 кг. материалов для исследований. Некоторые из них, связаны с научными экспериментами в области изучения процессов горения в невесомости. Также с борта станции будут запущены два наноспутника.

Один из них проверит способность производить спутники по технологии satlets из серийно выпускаемых элементарных звеньев. Его соберут на станции и позже запустят с МКС. Он также предназначен для поиска satlet-технологии, с помощью которой можно было бы производить намного более крупные космические аппараты. Подход satlet позволяет обеспечить гибкость, скорость и низкую цену при сборке спутников.

Более простой наноспутник, также летящий на Cygnus, называется STMSat-1. Он разработан студентами. STMSat-1 имеет простую фотокамеру и любительскую систему радиосвязи для передачи изображений. Однако, реальная выгода этого наноспутника – научить студентов передавать данные на Землю во время космического полета.