Комиссия по расследованию причин аварии Antares считает планы по возвращению к полетам компании Orbital ATK слишком рискованными.

Намерения Orbital ATK возобновить грузовые миссии к МКС, используя РН Atlas-5 и усовершенствованную версию собственной Antares, сталкиваются с рисками, которые могут стать причиной задержки тех полетов.

В текущих планах Orbital ATK проведение четырех полетов Cygnus до конца 2016. Два, в декабре и марте, начнутся с м. Канаверал. Основным носителем на них будет Atlas-5, принадлежащая ULA.

Два другие будут проведены с о.Уоллопс, с космодрома, принадлежащего компании и где сейчас заканчиваются работы по восстановлению стартовой площадки, инфраструктура которой существенно пострадала во время аварии в октябре 2014.

В этих полетах будет использоваться обновленная версия ракеты Antares, в которой будут впервые использоваться двигатели РД-181 российского производителя НПО «Энергомаш».

Специальная комиссия, проводившая расследование причин аварии считает, что график этот может быть слишком честолюбивым. Она пришла к выводу, что возвращение компании к полетам содержит технические и эксплуатационные риски, которые могут поставить под сомнение разработанный и предложенный график.

Беспокойство основано, как на использовании Atlas-5, так и обновленного Antares. Комиссия считает, что интегрирование Cygnus с Atlas-5 является “верным решением”, но воплощение этого решения в жизнь происходит слишком быстро, что может привести к нештатной ситуации во время декабрьского полета.

Сами представители Orbital ATK обращают внимание, что и работы по интеграции Cygnus с РН Atlas-5 и модернизации Antares идут в правильном направлении – грузовик Cygnus уже готов, он находится во Флориде и в скором времени будет загружен всеми необходимыми вещами, которые он должен будет доставить на МКС. Что касается первого запуска Antares с новыми двигателями, то компания планирует его выполнить в июне 2016.

В тоже время, комиссия считает, что проблема замены двигателей на первой ступени Antares требует других изменений к носителю. Степень этих модификаций, вместе с агрессивным графиком запуска Orbital ATK, существенно ограничивает время на тестирование новых двигателей и других конструктивных изменений, связанных с их установкой. Как известно, компания не планирует проводить какой-либо демонстрационный полет до запуска к МКС.

Отчет комиссии также раскритиковал НАСА за то, что агентство не предприняло каких-либо шагов после октябрьской аварии, направленных на уменьшение стоимости последующих запусков, в соответствии с контрактом, который оно имеет с Orbital ATK.

Также комиссия считает, что агентство не использовало в своих интересах, предоставленное ему право заново обсуждать цену первых двух грузовых полетов, когда они были перенесены с 2011 на 2012 — 2014. Если бы НАСА сделала это, то сэкономило $21 миллион. Вместо этого Orbital предложила сделать в то время незначительные модификации, за которые НАСА заплатило $2 миллиона.

Доклад комиссии не отвергает общей конструкции контракта, где НАСА платит большую часть денег перед запуском. Это весьма обычно для правительственных контрактов, касающихся космических операций, где важно учитывать риски, связанные с космическими операциями, и ограниченное число подрядчиков.

Если посчитать платежи за неудавшийся рейс и два успешных полета, то НАСА заплатила Orbital ATK $1,6 миллиарда до настоящего времени.